• Browser War revisited? Google staakt ondersteuning van H.264

    , ,

    Media_httpgooglecomgo_vzojl



    Er is al een hoop geschreven over de onverwachte beslissing van Google om te stoppen met het ondersteunen van de H.264 codec voor HTML 5 video vanwege het feit dat deze technologie gepatenteerd is en bedrijven die ondersteuning voor H.264 inbouwen licenties moeten afdragen. In plaats daarvan wil Google volgens eigen zeggen juist ondersteuning bieden aan het open source alternatief genaamd 'WebM'.


    Op het blog van Chromium, het open source browser project van Google, zijn de reacties n.a.v de aankondiging niet van de lucht. Sommigen zijn blij met de vergaande beslissing, anderen zijn ronduit boos en betichten Google ervan dat men onder valse voorwendselen de ontwikkeling van het web op achterstand zet.



    Wat zijn de gevolgen hiervan?


    Alhoewel ik me niet in de strijd wil mengen over voor en tegens wat betreft de twee technologieën, wil ik me wel uitspreken over de zoveelste kwalijke oorlog rondom een standaard. Google heeft immers wel een beetje boter op het hoofd. H.264 is een officiële standaard binnen de MPEG specificatie en miljoenen apparaten bieden inmiddels hardware ondersteuning voor het afspelen van H.264 videomateriaal. Denk aan Blu-ray spelers, internet TV's, AVCHD camcorders, etc. Daarnaast is Apple een belangrijke speler voor het succes van de standaard want bij iOS apparaten is ondersteuning van H.264 video in de processor ingebouwd. Volgens Apple is het de beste optie voor het weergeven van hoge kwaliteit video op mobiele apparaten zonder de batterij snel uit te putten (Zie Wikipedia voor meer informatie over de toepassingen).

    Nu wil de beslissing van Google niet zeggen dat ze de H.264 codec helemaal dood verklaren. Het gaat hier enkel om de ondersteuning van H.264 videomateriaal wanneer dat gepresenteerd wordt middels de nieuwe HTML 5 video tag. De ontwikkeling van de nieuwe versie van HTML is nog jong en een nieuwe standaard in de vorm van 'WebM' is volgens Google juist nu wenselijk vanwege patenten en licenties die aan H.264 zijn verbonden. Chrome zal in de toekomst wel Flash video blijven ondersteunen. Tot aan de komst van de mogelijkheid voor het rechtstreeks afspelen van video in HTML 5 was dit de meest populaire manier om video op het web af te spelen. (overigens is veel videomateriaal dat binnen Flash spelers wordt aangeboden ook H.264 gecodeerd materiaal).


    Onvervalste machtsstrijd


    De reden voor deze onverwachte 'move' is volgens Google dus het feit dat de H.264 standaard onderhevig is aan licenties en juist dat lijkt me een beetje een vergezochte reden. Ik kan me namelijk niet aan de indruk onttrekken dat het succes van de iPhone een veel belangrijker reden is. Apple (en dan vooral in de persoon van Steve zelf) heeft het afgelopen jaar heel veel energie gestoken in het evangeliseren van HTML 5 met H.264 als ideaal model voor het afspelen van video op mobiele apparaten. Er werd o.a. een stevige strijd gestreden met Adobe omtrent het (niet) mogelijk maken van Flash op de iPhone vanwege het feit dat dit te 'een te zware wissel op de processor en batterij' zou trekken. Het leek erop dat Apple die strijd aan het winnen was nu een klein jaar later steeds meer websites video aanbieden in HTML 5 formaat met H.264. En dat zit Google blijkbaar dwars.

    Kortom, we hebben hier te maken met een onvervalste machtsstrijd tussen twee giganten die gezien worden als het meest invloedrijk als het gaat om de toekomst van het mobiele internet. De 'browser war' uit de jaren negentig wordt gewoon opnieuw overgedaan en dat is slecht nieuws voor de vooruitgang...